© Mark Levitin
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La guía definitiva para tallar Budas en el Mandalay

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Al pasar al sur de la Pagoda Mahamuni en Mandalay y entrar en la calle Kuauk Sit Tan, se encontrará de repente con un ejército de clones. Blancos, grises y verdes como la lechuga, lo suficientemente altos como para pasar por alto los tejados de las casas cercanas y de tamaño bolsillo, terminados y sin terminar. Muchos tienen un cuerpo pulido y brillante, pero sólo un rectángulo rugoso en lugar de la cara. Algunos ni siquiera son humanos, ni siquiera reales - animales, dragones, criaturas míticas. Pero la mayoría son Sakya-Muni, infinitas copias del Señor Buda. Esta es la guía definitiva de la calle de tallado de mármol de Mandalay, con una herramienta eléctrica que gime, martillos estruendosos y nubes de polvo de piedra. Los artesanos se ponen en cuclillas entre las esculturas, produciendo nuevas sobre la marcha. Las ventas se realizan en el lugar. Y aunque no es un destino turístico en sí mismo, los viajeros agazapados con sus cámaras en guardia, tratando de alinear a los trabajadores con las estatuas para ese marco perfecto, son una vista común, también.

Kyauk Sit Tan Street, Mandalay
Kyauk Sit Tan Street, Mandalay
Mandalay, Myanmar (Burma)

Encontrar tus canicas

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La historia del tallado de mármol en esta parte de Myanmar es larga, y se extiende hasta las antiguas civilizaciones. Los arqueólogos han estado desenterrando estatuas de mármol en la mayoría de los sitios de excavación birmanos, es decir, ciudades perdidas del otrora poderoso imperio de Pyu. Hoy en día, el comercio es floreciente, apoyado por los grandes depósitos de esta roca fácilmente procesada al norte de Mandalay. El trabajo es duro para el cuerpo, con el polvo de la piedra dañando lentamente el sistema respiratorio de los trabajadores, pero gratificante. Los comerciantes tailandeses y chinos, los principales compradores de las esculturas, pagan bastante bien. Una estatua de tamaño medio se vende por unos pocos cientos de dólares, lo que es mucho en este país predominantemente agrario. Esto, por supuesto, se reparte entre los artesanos, y los escultores se llevan la mayor parte de las ganancias. Los trabajadores auxiliares -cortadores, pulidores y demás- obtienen muy poco, pero sigue siendo un trabajo fiable. Un problema que va en aumento es que China no deja de enviar las estatuas listas. Varias empresas chinas o financiadas por China han comprado recientemente parcelas en las colinas de mármol de Sagyin, extrayendo la piedra industrialmente. Si alguna vez se agota, esta antigua artesanía birmana estará condenada.

Las colinas de mármol de Sagyin

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"Mármol" en birmano es "sagyin". Sagyin es también el nombre de un pueblo situado a unos 40 km al norte de Mandalay, al pie de altas colinas de mármol, el mayor depósito de este tipo en el país. Algunos incluso afirman que no fue el mineral el que dio su nombre a la aldea, sino al revés. Más o menos toda la población de Sagyin está involucrada en la industria del tallado de una forma u otra: extrayendo la piedra, transportándola, cortándola o esculpiéndola. Para un viajero, este lugar puede ser preferible a la calle de los artesanos en Mandalay. Aunque se requiere más esfuerzo para llegar allí, la experiencia es más sana, ya que se puede ser testigo de toda la cadena de producción, y el entorno natural supera claramente a la ciudad como fondo para las fotografías. El transporte público es escaso, limitando esencialmente las opciones a un taxi o a hacer autostop. Una vez más, aunque no se trata de una atracción turística, los artesanos locales son inevitablemente hospitalarios, y estarán encantados de invitarle a los talleres. De hecho, la mayor parte del trabajo se realiza al aire libre, y los caminos de entrada y salida de la aldea están llenos de estatuas de Buda gigantes. Un poco más allá, hay un lago tranquilo y reflectante, y más allá de eso, el último punto de referencia: las colinas de mármol blanco de Sagyin.

Sagyin, Mandalay Division
Sagyin, Mandalay Division
Sagyin, Myanmar (Burma)
© Mark Levitin
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El autor

Mark Levitin

Mark Levitin

Soy Mark, un fotógrafo de viajes profesional, un nómada digital. Durante los últimos cuatro años, he estado basado en Indonesia; cada año paso unos seis meses allí y la otra mitad del año viajando a Asia. Antes de eso, pasé cuatro años en Tailandia, explorando el país desde todos los ángulos.

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