© Mark Levitin
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Pathein : l'esprit de l'Irrawaddy

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Ce texte a été traduit en Français à partir de la version originale en English.

Charmante ville à l'esprit colonial notable, Pathein vaut la peine d'être visitée, ne serait-ce que pour son côté détendu. Là encore, on pourrait dire la même chose de presque toutes les localités du Myanmar. Mais outre les temples habituels, les rues tranquilles et le mode de vie birman typique, c'est aussi le centre de la production traditionnelle de parasols, entre autres artisanats. C'est également le centre urbain du delta de l'Irrawaddy, une région humide et marécageuse sillonnée de canaux et de ruisseaux. Une promenade au bord du fleuve est une bonne occasion d'observer son mode de vie, centré sur le commerce des bateaux. Les environs de Pathein sont luxuriants et tropicaux, les terres agricoles et la jungle humide se succédant dans un joyeux motif de verdure. Une attraction particulière, juste au sud de la ville, est un camp d'éléphants - autrefois établi pour l'exploitation forestière, aujourd'hui converti en site touristique.

Autour de la ville

© Mark Levitin
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Il y a l'assortiment habituel de temples bouddhistes autour de Pathein. Tous sont, comme on peut s'y attendre, beaux et détendus, certains ont une importance historique, mais aucun n'est vraiment exceptionnel. Le plus intéressant est probablement Shwemoktaw Paya, qui ressemble à la grande pagode Shwedagon de Yangon. En prime, elle est beaucoup plus ancienne (selon des affirmations locales non prouvées, elle aurait été initialement construite par l'empereur Ashoka, célèbre roi indien et fervent défenseur du bouddhisme, il y a plus de deux millénaires), et son accès est gratuit, contrairement à la Shwedagon. Mais si les temples contiennent l'esprit de Pathein, son cœur - ou du moins son aorte - est le fleuve Irrawaddy. Promenez-vous le long de la promenade riveraine, puis le long des routes qui mènent à la sortie de la ville, pour assister à sa pulsation : des barges qui déchargent des légumes et chargent des poteries fraîchement cuites, des enfants qui nagent sous les banians en surplomb, des hommes qui réparent et rafistolent des bateaux de toutes tailles et de tous types dans des cales sèches improvisées. Plus près du centre-ville, un certain nombre de cafés avec des balcons surplombant la rivière proposent des bières et des snacks bon marché - un endroit idéal pour regarder le coucher du soleil.

Fabrication de parasols

© Mark Levitin
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Comme toute ville du Myanmar, Pathein regorge d'ateliers d'artisans, mais un art est une spécialité locale : la fabrication de parasols traditionnels. Certaines des familles impliquées dans cette activité les fabriquent depuis plus de deux siècles. Historiquement, les parasols étaient fabriqués en papier, mais de nos jours, la soie et même le lin sont parfois utilisés. L'ensemble du cycle de production est manuel, de la coupe du bambou ou du bois pour les poignées à la peinture à la main de l'auvent. Tous les types d'ombrelles sont créés : unies - pour l'usage quotidien (bien que peu de gens les utilisent encore, il est vrai), rouges - pour les moines bouddhistes, ornées de fleurs et d'ornements - pour les festivals. La plupart des guides, pour une raison ou une autre, indiquent l'atelier Shwe Sar, mais en fait, il n'y a pas de différence - il suffit de se rendre dans le quartier des artisans et de les visiter un par un. Vous pouvez également acheter un parasol, mais ils font des souvenirs plutôt encombrants et ne peuvent pas être utilisés comme parapluies - ils ne sont pas étanches.

Shwe Sar parasol workshop, Pathein
Shwe Sar parasol workshop, Pathein
QPRW+W8V, Koethein Ward, Myanmar (Burma)

Camp d'éléphants de Thitgatoeaing

© Istock/Thirawatana Phaisalratana
© Istock/Thirawatana Phaisalratana

Les plaines du delta de l'Irrawaddy autour de Pathein sont densément boisées et constituaient autrefois une zone d'exploitation forestière de premier ordre. Cette activité était réalisée à l'aide d'éléphants dressés. Après l'interdiction de l'exploitation du bois de teck, de nombreux camps d'éléphants ont été transformés en attractions touristiques. Le camp le plus proche est celui de Thitgatoeaing, à environ une heure de route de la ville. Les programmes proposés sont assez classiques : poser avec des éléphants, nager avec des éléphants, baigner les éléphants et, bien sûr, monter à dos d'éléphant. Alors que les défenseurs des animaux considèrent cette activité comme contraire à l'éthique, affirmant que les pauvres pachydermes sont torturés pour briser leur esprit, soyons réalistes : les animaux apprivoisés ne peuvent être relâchés dans la nature, les éléphants sont des animaux de compagnie coûteux et les cornacs sans le sou ne peuvent certainement pas se permettre de les avoir pour le plaisir. En l'absence d'emplois dans le secteur de l'exploitation forestière, le transport de touristes lors de promenades (un fardeau bien plus léger qu'un arbre abattu) est le seul moyen pour les animaux de gagner leur vie - sinon, ils sont de l'histoire ancienne, ou plus probablement de l'ivoire.

Thitgatoeaing elephant camp
Thitgatoeaing elephant camp
RF5W+CW5, Pathein, Myanmar (Burma)

Le rédacteur

Mark Levitin

Mark Levitin

Je suis Mark, un photographe de voyage professionnel et un nomade numérique. Depuis quatre ans, je suis basé en Indonésie ; chaque année, j'y passe environ six mois et l'autre moitié de l'année, je voyage en Asie. Avant cela, j'ai passé quatre ans en Thaïlande, explorant le pays sous tous les angles.

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